Note de lecture : Software by Numbers, par Mark Denne & Jane Cleland-Huang

Note : 5 ; Des idées réellement intéressantes dans l’IFM. Mais un propos sec et qui manque de profondeur sur certains sujets.

J’avais déjà eu l’occasion de croiser des références à cet ouvrage, suffisamment pour me décider à le lire, ce qui a fini par arriver. La totalité de l’ouvrage s’appuie sur une démarche appelée IFM, pour « incrémental funding methodology ». Formalisée au début des années 2000, cette approche se dit s’adapter aussi bien à Unified Process qu’à une approche agile. Force est de constater qu’elle a toutefois plus d’affinité avec des approches agiles !

Le livre en lui-même n’en impose guère : il ne compte que 180 pages, structurées en 11 chapitres. Le premier chapitre reprend quelques éléments de la philosophie agile (n’oublions pas qu’elle n’était pas largement développée à l’époque) : délivrer de la valeur au plus tôt et écouter la voix du client. C’est aussi dans ce chapitre que l’auteur introduit un concept important : le MMF (Minimum Marketable Feature), ou le lot de fonctionnalités qu’il faut livrer afin d’acter un incrément de valeur pour le client.

La douzaine de pages du chapitre suivant introduit le second concept import : le « new ROI », qui est tout simplement une application de la valeur-temps (NPV) bien connue en finance. Et déjà les premières tables d’actualisation de valeur apparaissent.

Le concept chapeau des 2 précédents, à savoir l’IFM dont j’ai parlé au début est l’objet du chapitre 3. On y évoque les stratégies de planification des MMF pour apporter la valeur au plus tôt et faire baisser le risque.

C’est d’architecture incrémentale (autre sujet agile) dont parle le chapitre 4. Les auteurs y introduisent la notion de « strand », c’est à dire des chaines de MMF. Le postulat de départ est qu’il y a un forfait architectural à payer. Postulat que nous nous efforçons d’invalider aujourd’hui, avec succès. Bref, je n’ai pas été convaincu par le chapitre.

Au chapitre 5, on s’essaie à différentes stratégies de planification sur des features disposées sur un canevas « cost versus value ». Beaucoup de tableaux de chiffres un peu pénible en perspective, pour mettre en lumière combien les choix les plus optimaux ne sont pas nécessairement les plus intuitifs !
C’est un petit chapitre que celui dévolu au développement parallèle. On comprend assez aisément l’idée des « strands parallélisables »…

Le chapitre 7 est un peu plus surprenant, car on y évoque la valeur intangible ! On nous y propose un processus en 4 étapes, le « pairwise approach » consistant globalement à identifier un intangible par rapport à un MMF évaluable. C’est aussi l’occasion (brève) de parler du coût des opportunités perdues.
IFM et Unified Process nous occupe sur près de 20 pages au chapitre 8. On y explique comment aménager UP pour y faire rentrer l’IFM. Et ça ne rentre pas si bien que cela…

Agréger IFM et agile est plus facile, et c’est ce dont on parle au chapitre 9. Cela s’articule beaucoup autour du rapprochement User Stories / MMF et planification avec les MMF. Là aussi on bricole un peu, mais cela paraît déjà plus naturel.
Le chapitre 10 explore la prise de décision avec l’IFM. Le propos est articulé autour de la courbe d’investissement et du point de break-even. Je n’ai pas trouvé la prose extrêmement convaincante.

Le livre se referme sur un chapitre étude de cas. Hélas il est bien trop abstrait pour nous tenir en haleine. Et les tableaux de chiffres sont toujours aussi aride. On ne perdra pas grand chose à ne pas s’y attarder.

Je suis partagé entre l’intérêt (y compris historique) que représente ce texte, et une certaine frustration qu’il occasionne car malheureusement l’ensemble manque un peu de substance. Disons que c’est une lecture qui peut valoir le coup si vous êtres vraiment, vraiment motivé !

Software by Numbers

Référence complète : Software by Numbers, Low-risk High-return development – Mark Denne & Jane Cleland-Huang – Prentice Hall / Sun Microsystems 2004 – ISBN : 978 0 131 407282

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